Los radicales libres

Ya he señalado la elevación del cortisol que ocurre durante el estrés crónico como una causa de degradación del colágeno. Los radicales libres también actúan sobre esta proteína, fijándose a ella y reduciendo su elasticidad. Pero ¿qué son los radicales libres?

Qué son los radicales libres

¿Recuerda usted sus clases de química? Si la respuesta es no, permítame hacer un corto repaso de lo fundamental para comprender este tema. No se asuste, no entraré en grandes detalles. Recordemos que los átomos están formados por un núcleo positivo (protones), y una o varias subpartículas (electrones), que giran a su alrededor y que tienen carga negativa. La estabilidad del átomo depende de que la carga positiva sea igual a la negativa. Es decir, que si falta o sobra algún electrón, ese átomo reaccionará fácilmente con otros átomos del entorno, con el objetivo de compensar la carga. Si a un átomo le “sobran” electrones y los cede con facilidad, será un elemento reductor, y una vez liberado de esa carga negativa resultará oxidado. Si al contrario, al átomo en cuestión le “faltan” electrones y los capta con facilidad, será un elemento oxidante, y una vez aceptada la carga, resultará reducido. Sencillo. ¿Verdad? 

Los fenómenos de oxidación y reducción ocurren con mucha frecuencia a nuestro alrededor, aunque no seamos conscientes de ello. Si alguna vez ha cortado una manzana, por ejemplo, y la ha dejado expuesta al aire durante un rato, habrá notado que se torna amarillenta. En este caso, el cambio de color implica la oxidación de la superficie expuesta. Eso significa que las moléculas en contacto con el aire reaccionaron con el oxígeno, y le cedieron electrones, por lo que se oxidaron. El oxígeno es fundamental en el proceso de oxidación . Y esta afirmación no cambia con respecto al que se encuentra presente en el aire que respiramos y que es esencial para la vida.

Las reacciones bioquímicas vitales, comenzando por la respiración y terminando con el metabolismo, están saturadas de procesos de oxidación y reducción. Durante muchas de ellas se liberan radicales libres, que son moléculas cuyos electrones quedan desapareados, y entre los cuales predominan los oxidantes. Los radicales libres han sido asociados con los procesos de envejecimiento. Por fortuna, en el organismo existen numerosas enzimas antioxidantes que equilibran estas reacciones, y cuya cantidad está determinada por la genética. Esta es una de las razones por la que no todos envejecemos de la misma forma, y existen personas que aparentan mucha menos edad déla que tienen en realidad. Muchos de estos afortunados cuentan con una mayor proporción de enzimas antioxidantes, además de la posibilidad que todos tenemos de obtener elementos reductores de la dieta. Debo aclarar sin embargo, que éste es uno de los
factores involucrados en el envejecimiento, pero no el único.

Factores que provocan la creación de radicales libres

Los radicales libres no solo provienen de las reacciones bioquímicas internas. También existen factores ambientales que contribuyen a generarlos. Entre estos se encuentran:

• Factores contaminantes tales como productos químicos (cloro, amoníaco, etc.)

• Gases resultantes de la combustión (incluyendo el tabaco)

• La exposición ala radiación ultravioleta.

• Ejercicio físico extenuante.

• Estrés.

• Alimentos cocinados a altas temperaturas, en especial si se trata de aceites extraídos de semillas (poliinsaturados), los cuales tienen muy poca resistencia al calentamiento, sobre todo si han sido reutilizados (sometidos a calor excesivo y oxidación), y en este grupo quedan incluidas las frituras de origen industrial, los alimentos quemados, etc.

• Alimentos ahumados, o cocinados a la brasa.

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